Neurociencia

Científicos Descubren Como el Proceso de la Memoria Influye en la Toma de Decisiones

El proceso de codificación de memoria es importante para la toma de decisiones y comienza en la amígdala basolateral.

Las decisiones que tomamos sobre artículos similares, como qué marca de jugo comprar, pueden verse influenciadas por los vínculos psicológicos para los que hemos sido entrenados en el pasado. La imagen está adaptada del comunicado de prensa de la Universidad de Nueva Gales del Sur.

Las conexiones aprendidas entre estímulos y recompensas, como las emociones positivas asociadas con las marcas populares, tienen una poderosa influencia sobre nuestras decisiones futuras. Y ahora los científicos han comenzado a descubrir por qué.

Los científicos de UNSW Sydney han descubierto un nuevo tipo de proceso de memoria.

Los procesos de codificación de memoria importantes para la toma de decisiones comienzan en la amígdala basolateral. La amígdala basolateral crea memorias celulares en el núcleo accumbens. Los hallazgos arrojan luz sobre la conexión aprendida entre estímulos y recompensas.

Este proceso explica cómo las asociaciones aprendidas entre los estímulos ambientales y una recompensa, llamada aprendizaje predictivo o condicionamiento pavloviano, pueden influir en las decisiones dirigidas a objetivos tomados más adelante en la vida, como elegir entre diferentes alimentos para comer o ropa para comprar. Si bien el estudio se realizó en ratas, también nos proporciona indicadores poderosos para el comportamiento humano.

El profesor de Scientia, Bernard Balleine, director del Laboratorio de Neurociencias de Decisión y coautor del estudio junto con el Dr. Vincent Laurent, compara este proceso de aprendizaje predictivo con la influencia duradera de la publicidad.

“Al decidir entre comprar artículos similares y de igual precio en las tiendas, lo que a menudo influye en nuestras decisiones es la influencia de la publicidad: imágenes arbitrarias relacionadas con la marca (estímulos) que hemos sido condicionados para vincular a algo que valoramos aún más (recompensa),» él dice.

“Pero la publicidad no solo ocurre en el punto de compra. Con el tiempo, los anuncios construyen nuestras conexiones emocionales con las marcas.

«Mi equipo analiza cómo estas asociaciones se codifican como recuerdos en el cerebro y cómo influyen en las decisiones que tomamos más adelante».

Los hallazgos, publicados hoy en la revista Neuron, se basan en el análisis de los mismos procesos neuronales en ratas. A los animales se les enseñó a asociar diferentes sonidos (estímulos) con ciertos tipos de alimentos (recompensa); por ejemplo, un tono largo indicaba un gránulo mientras que una corriente de clics indicaba azúcar.

Eventualmente, los animales solo necesitaban escuchar el sonido antes de anticipar la recompensa que seguiría: una corriente de clics los impulsó a acercarse a la palanca que generalmente entrega azúcar.

«Es común usar roedores como ratas y ratones para estudiar la toma de decisiones porque, como los humanos, son omnívoros, gregarios y continuamente intentan predecir cómo y dónde encontrar las cosas que valoran». También aprenden fácilmente nuevas acciones para obtener esas cosas”, explica el profesor Balleine.

“No sorprende entonces que muchas de nuestras capacidades psicológicas fundamentales sean emuladas por roedores. Los sistemas neuronales que controlan esas capacidades también son sorprendentemente similares».

Recuerdos celulares

El análisis de las neuronas de las ratas mostró que el proceso de codificación de la memoria, importante para la toma de decisiones, comienza en la amígdala basolateral, una estructura cerebral involucrada en el aprendizaje emocional y la memoria.

La amígdala basolateral crea ‘recuerdos’ celulares de estos aprendizajes en otra estructura cerebral, el núcleo accumbens, que es la interfaz entre la emoción y las acciones motoras.

«Los recuerdos celulares causan un cambio físico y duradero en la expresión de los receptores opioides delta en el núcleo accumbens», dice el profesor Balleine. “Durante el aprendizaje, los receptores se acumulan en la membrana de neuronas moduladoras críticas, llamadas interneuronas colinérgicas, que regulan los resultados de esta parte de la emoción / acción motora del cerebro.

“Esta expresión aumentada dura muchas semanas y es necesaria para que la memoria de estímulo-recompensa influya en la elección entre diferentes acciones.

«En otras palabras, esos receptores nos hacen actuar de cierta manera en una situación en la que se nos presenta un predictor de recompensa que hemos aprendido a valorar».

Los receptores opioides delta son parte de la familia de receptores acoplados a proteínas G (GPCR): receptores que detectan moléculas fuera de la célula y activan una respuesta celular. Si bien la actividad de los opioides en el cerebro generalmente está vinculada con la recompensa, en este caso, también fue la predicción de la recompensa lo que activó los receptores.

Esta es la primera evidencia de un proceso de memoria basado en GPCR.

«Nos sorprendió que estos complejos procesos psicológicos fueron capturados dentro de este circuito estrecho en el que las conexiones entre dos estructuras cerebrales críticas están reguladas por esta memoria basada en GPCR», dice el profesor Balleine.

“Hasta ahora, se pensaba que estos procesos de toma de decisiones requerían un conjunto mucho más amplio de estructuras y circuitos.»

 La ciencia de la toma de decisiones.

El profesor Balleine espera expandir esta investigación investigando el papel de otros receptores GPCR en la codificación de procesos psicológicos.

También planea rastrear cómo se mantienen las expresiones de los receptores opioides delta a lo largo del tiempo.

“Cada nuevo descubrimiento que realizamos en el Decision Neuroscience Lab desarrolla la comprensión de los complejos procesos cerebrales involucrados en la toma de decisiones”.

«Estamos trabajando para responder las preguntas más amplias sobre cómo los procesos cerebrales controlan las decisiones: cómo elegimos entre diferentes cursos de acción para obtener las cosas que más valoramos y evitar aquellas que no nos gustan o tememos».

En 2019, el profesor Balleine recibió una beca del Proyecto de Descubrimiento del Consejo de Investigación Australiano (ARC) para investigar los circuitos cerebrales y los procesos de memoria que controlan las acciones voluntarias. El objetivo del proyecto es contribuir al tratamiento efectivo de los impactos relacionados con el envejecimiento en la toma de decisiones.

 

Fuente: Universidad de Nueva Gales del Sur

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