Neurociencia

Se Logra un ‘Paso Vital’ Hacia la Comprensión de la Enfermedad de Parkinson

Identifican la función de la ‘proteína misteriosa’ que mata las células cerebrales de las personas con Parkinson.

Un estudio publicado en Nature Communications presenta una nueva evidencia convincente sobre lo que realmente hace una proteína clave llamada alfa-sinucleína en las neuronas del cerebro.

La Dra. Giuliana Fusco, investigadora del St John’s College de la Universidad de Cambridge y autora principal del artículo, dijo: «Este estudio podría revelar más información sobre este trastorno neurodegenerativo debilitante, que puede dejar a las personas incapaces de caminar y hablar. Si queremos curar el Parkinson, primero debemos comprender la función de la alfa-sinucleína, una proteína presente en el cerebro de todos. Esta investigación es un paso vital hacia ese objetivo».

La enfermedad de Parkinson es un trastorno neurológico progresivo que hace que las células nerviosas del cerebro se debiliten o mueran. La enfermedad tiene una variedad de síntomas que incluyen temblores, particularmente en las manos, problemas de marcha y equilibrio, lentitud y rigidez extrema en brazos y piernas. La enfermedad de Parkinson se desarrolla cuando las células del cerebro dejan de funcionar correctamente y no pueden producir suficiente dopamina, una sustancia química que controla el movimiento del cuerpo al actuar como mensajero entre las células.

La enfermedad afecta principalmente a personas mayores de 60 años y empeora durante varios años, pero el Parkinson de aparición temprana puede afectar a personas incluso más jóvenes.

Más de 10 millones de personas en todo el mundo viven con la enfermedad de Parkinson, incluido el actor Michael J. Fox, que fue diagnosticado a los 29 años, el cantante Neil Diamond, el comediante Billy Connolly y el músico Ozzy Osbourne. La enfermedad de Parkinson puede afectar a las mujeres, pero los hombres tienen más probabilidades de padecer la enfermedad.

Aún no se sabe por qué las personas contraen la enfermedad de Parkinson, pero los investigadores creen que es una combinación de factores de edad, genéticos y ambientales lo que hace que las células nerviosas productoras de dopamina mueran, lo que afecta la capacidad del cuerpo para moverse.

El nuevo estudio analizó lo que estaba sucediendo dentro de las condiciones saludables para ayudar a identificar qué está mal en las células de las personas con Parkinson. Todas las células del cuerpo tienen una membrana plasmática que protege a las células y, por lo general, transporta nutrientes y elimina las sustancias tóxicas.

La Dra. Fusco explicó: «Una de las principales preguntas en la investigación del Parkinson es: ¿cuál es la función de la alfa-si nucleína, la proteína que en condiciones patológicas forma grumos que afectan las habilidades motoras y cognitivas? Por lo general, se descubre una proteína para su función y luego se explora lo que va mal cuando ataca la enfermedad, en el caso de la alfa-si nucleína, la proteína se identificó por su asociación patológica, pero no sabíamos qué hacía en la neurona. Nuestra investigación sugiere que la proteína alfa-si nucleína se pega como pegamento a la cara interna de la membrana plasmática de las células nerviosas, pero no hacia el exterior, una nueva información crucial».

Los científicos utilizaron modelos sintéticos para imitar las membranas de las células cerebrales durante el estudio.

El profesor Alfonso De Simone, del Imperial College London y uno de los autores del artículo, dijo: «Cuando esta proteína funciona normalmente, juega un papel importante en los mecanismos por los cuales las neuronas intercambian señales en el cerebro. Pero tiene un lado oscuro, porque funciona mal y comienza a unirse en grupos que eventualmente se propagan y matan las células cerebrales sanas. Nuestra investigación mostró que esta proteína se adhiere a la cara interna de la membrana plasmática de las células cerebrales, por lo que poco a poco estamos construyendo una imagen de este trastorno extraordinariamente complejo mediante el estudio de la función clave de la alfa-sinucleína».

Hay tratamientos y medicamentos disponibles para los pacientes de Parkinson y la enfermedad no es fatal, pero no hay nada disponible para revertir los efectos de la enfermedad. La introducción de cambios en el estilo de vida, como descansar más y hacer ejercicio, también puede aliviar los síntomas.

El profesor De Simone agregó: «Tenemos miles de proteínas en nuestros cuerpos y hasta que la función de esta proteína misteriosa se confirme con más investigaciones, no se pueden comenzar a desarrollar terapias con medicamentos para abordar los orígenes de la enfermedad de Parkinson, en caso de que la medicación afecte accidentalmente a un propósito crucial de la proteína alfa-sinucleína».

Fuente: St John’s College, Universidad de Cambridge.

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